「活在極度痛苦中」,研究指長新冠患者易有自殺念頭

■許多長新冠患者因憂鬱或慢性身體疼痛,而有自殺念頭(示意圖)。

美國長新冠支持團體「倖存者組織」(Survivor Corps)創辦人巴瑞特去年曾調查,成員自罹患長新冠以來,約18%表示有過自殺念頭,遠高出於美國普通成年人調查結果的4%。數周前,她再度向成員提出同一個問題,這次在近200名回應者當中,高達45%表示他們曾考慮自殺。

雖然這是小型且非正式民調,但卻足以凸顯一個嚴重問題。巴瑞特說:「人們正以一種大眾無法理解的方式受苦,他們不僅在哀悼自己未來面對的生活,且活在極度痛苦中,找不到答案。」

《時代》雜誌報道,長新冠現已影響數以百萬計罹患過新冠肺炎的民眾,其屬於慢性病,看起來與急性的新冠肺炎完全不同。研究顯示,長新冠患者症狀可能超過200種,幾乎影響身體的每個部位,包括神經系統、心血管系統、呼吸系統和胃腸道系統。情況嚴重程度不一,但有許多長期受折磨者無法正常工作、上學,或甚至踏出家門。

根據去年發表在知名期刊《eClinical Medicine》上的報告顯示,約88%的長新冠患者在罹病的頭7個月內,經歷過某種形式的情緒問題。另一項研究則發現,長新冠患者出現心理健康問題的機率是他人的兩倍,包括抑鬱、焦慮或創傷後壓力症候群等。

還有研究顯示,相較於未感染新冠肺炎的人相比,確診後康復者出現自殺念頭的可能性,也高出近50%。美國范德堡大學醫學中心治療長新冠專家艾利(Wes Ely) 說,目前已有許多紀錄顯示,導致COVID-19的新冠病毒會對大腦造成影響,可能導致精神和神經系統症狀。他說:「我們持續收集一些未能熬過長新冠折磨患者的大腦資料。我們在這些大腦中看到炎症和持續的細胞異常。」這些大腦變化可能會產生深遠影響,可能包括自殺的想法和行為。

去年1月在《QJM》期刊上發表的文章中寫到,長新冠患者的「精神、神經和身體疾病症狀以及對大腦的炎症損傷,很可能會增加該患者族群的自殺意念和行為。」另外,長新冠也可能引發令人難以置信的痛苦,而研究顯示,慢性身體疼痛與自殺風險增加有關。

美國知名女編劇費雷爾(Heidi Ferrer) 在罹患長新冠約一年後自殺,她的丈夫古特(Nick Güthe) 說,妻子的症狀包括腳痛到無法行走,神經性震顫和胸腔內部振動,嚴重到無法入睡。

根據最近研究顯示,超過40%的長新冠患者經歷中度至重度睡眠障礙,而已知失眠與自殺念頭和行為有關。古特說:「我的妻子不是因為抑鬱而自殺,她是因為身體極度疼痛而自殺。」

許多長新冠患者則被誤診,或被貼上不能反映其病情複雜性的「心理問題」標籤。舉例來說,與長新冠症狀非常相似的肌痛性腦脊髓炎/慢性疲勞症候群,過去也常被誤診為心理健康問題。研究顯示,自殺在這類患者中也非常普遍。

■據調查,長新冠現已影響數以百萬計罹患過新冠肺炎的美國人。