【視頻】周三中佛州發射升空,以高難度航程奠定地位

■SpaceX將於明(15日)晚8時,舉行首次全平民太空旅行。

維珍銀河公司(Virgin Galactic)創辦人布蘭森(Richard Branson)和藍色起源公司(Blue Origin)創辦人貝索斯(Jeff Bezos)先後完成太空旅行,搶盡風頭。馬斯克(Elon Musk)創辦的太空探索技術公司(SpaceX)也不甘示弱,周三(15日)將首次以全平民的班底進入太空軌道,勢將寫下太空旅遊的重要里程碑,並力爭以高難度的航程奠定地位。

■Netflix 最近上映了一部紀錄片《壯遊倒數:Inpiration4 平民太空任務》,而這個任務其實正同步倒數中,並且將在 9/15 出發。

維珍銀河和藍色起源進行的是次軌道太空飛行,於太空短暫逗留之後回到地球。他們分別到達距離地球86公里和106公里的高空,前者甚至未達卡門線(Kármán line)普遍認定的高度。不過太空探索技術公司今次的旅程將走前一大步。

與美國太空總署(NASA)接載太空人來往國際太空站飛船同款的全自動載人龍飛船(Crew Dragon)周三將從中佛州甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)發射升空。兩男兩女的太空旅客將飛到較國際太空站高160公里的太空,目標是抵達575公里的高度,稍為高於哈勃太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)目前的位置。

除了高度較同行更勝一籌以外,載人龍飛船今趟旅程停留太空的時間更加是倍增。飛船將以時速27,360公里、或相當於音速的22倍速度,每90分鐘環繞地球一圈。他們將於太空停留至少3日,之後返回地球。

今趟旅程是人類展開太空航行60年以來首次以全平民的班底進入太空軌道。38歲電商公司Shift4 Payments創辦人艾薩克曼(Jared Isaacman)是這次太空旅行Inspiration4的「金主」。他希望藉此喚起關注和支持兒童癌症中心聖猶達兒童研究醫院。同行的成員還有經比賽勝出贏得席位的普羅克托(Sian Proctor)、獲朋友讓出抽獎而得席位的森布羅斯基(Chris Sembroski)以及聖猶達兒童研究醫院推薦的阿西諾(Hayley Arceneaux)。

4位旅客都不會負責駕駛太空船。艾薩克曼和普羅克托都是持牌飛行員,前者可以駕駛商務飛機和軍機,後者曾經是美國太空總署太空人候選人,但他們分別都只是「有名無實」的「指揮官」和「飛行員」。本身是醫務助理的阿西諾是「醫療總監」,退役空軍兼太空數據工程師森布羅斯基則是任務「專員」。

所謂「去旅行要做足準備」,去太空旅行所做的準備更加不能馬虎。他們花了5個月時間接受特訓,例如是高度適能、離心機、微重力和模擬器訓練,還有進行緊急事故演習和身體檢查。艾薩克曼接受美聯社訪問時表示,他們曾進行類似阿波羅13號的模擬飛行,幾乎所有東西都壞掉,但所有人成功回到地球,「所以我認為我們全部通過測試」。

■4位平民太空旅客:左起51歲地球科學家普羅克托、美國空軍退役、現為航太數據工程師的森布羅斯基、38歲科技大亨艾薩克曼、29歲「醫療長」阿西諾。

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