史上最強韋伯太空望遠鏡聖誕升空, 窺探宇宙最遠方

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史上最強韋伯太空望遠鏡聖誕升空, 窺探宇宙最遠方
■韋伯太空望遠鏡(小圖)25日由阿利安5型火箭搭載升空。

斥資約90億美元、史上最強大的韋伯太空望遠鏡,因技術問題多次延後升空後,周六(25日)升空發射,前往距離地球160萬公里遠的目的地,開啟萬眾期待的天文探索新時代。韋伯目標是了解宇宙中第一批閃耀的恆星和星系,以及探測太陽系外類地行星,尋找可能有生命存在的氣體。

美國國家航空暨太空總署(NASA)的韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope)歷時約30年、斥資約90億元打造,被認為是21世紀偉大科學事業之一。

歐洲太空總署(ESA)署長阿施巴赫今天表示,韋伯太空望遠鏡發射升空,這是最棒的聖誕禮物;接下來將前往距地球約160萬公里的軌道,展開史無前例地天文探索。

這座革命性的紅外線太空望遠鏡,由阿利安5型火箭(Ariane 5)的貨艙搭載升空,於美東時間上午7時20分從歐洲太空總署(ESA)在南美洲法屬圭亞那(French Guiana)的庫魯(Kourou)基地發射升空。

約6,500公斤重的韋伯太空望遠鏡在升空26分鐘後脫離火箭。韋伯太空望遠鏡接下來將花一個月時間滑行到位於太陽軌道的目的地,與地球的距離約是地球與月球距離的4倍。

有別於哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope),韋伯太空望遠鏡將環繞太陽軌道運行,而非地球軌道。哈伯望遠鏡每90分鐘繞地球運行一周,只能觀測一顆恆星。

根據ESA說明,這項任務是歐洲、美國和加拿大太空機構之間數十年精心規劃和國際合作的成果。韋伯太空望遠鏡將成為有史以來發射到太空的最強大的望遠鏡。盼回答宇宙的懸而未決的問題,並在天文學的所有領域取得突破性發現。

韋伯太空望遠鏡可望送回新線索,協助科學家進一步了解宇宙和太陽系外類地行星的起源。

韋伯項目共同創始人馬瑟(John Mather)描述此太空望遠鏡具有前所未有的靈敏度,他在社群網站發文指「韋伯太空望遠鏡可以遠從月球的距離,探測到地球上一隻大黃蜂的熱能」。

而這項能力將可探測距今135億年前、即在大爆炸(Big Bang)發生約1至2億年後的宇宙面貌。

■韋伯太空望遠鏡的靈敏度較哈勃太空望遠鏡強100倍,有助探索宇宙歷史。