歷時10分鐘成功返回地球

■藍源太空船飛上次軌道,為民營太空旅遊寫下多項新的里程碑。

繼英國富商布蘭森上周日(11日)親赴太空後,美國網購巨頭亞馬遜創始人貝索斯亦於周二(20日)早上9時10分左右,在德州西部發射場,乘坐旗下太空探索公司藍色起源(Blue Origin)的新謝潑德號(New Shepard)可回收火箭,創下同時運載史上最年長及最年輕乘客前往太空紀錄。

除貝索斯,這趟太空之旅另有3人同行,分別是其弟弟馬克、82歲女前飛行員芬克(Wally Funk)及18歲荷蘭少年德門(Oliver Daemen)。芬克上世紀60年代曾接受訓練成為美國太空總署(NASA)太空人,礙於性別問題沒有前赴太空。她周二與德門一起,雙雙成為最年長及最年輕太空乘客。

與布蘭森乘坐的太空旅遊飛船團結號(VSS Unity)飛行高度及降落方式不同,全自動駕駛的新謝潑德號是由火箭及載人太空艙組成。當它飛到一定高度時,兩者就會分離,各自用降傘返回地球。相反,團結號需由雙艙母船「夏娃號」(VMS Eve)運載至一定高度,之後再爬升至太空邊緣,最後以滑翔方式降落。

新謝潑德號起飛後,僅數分鐘火箭及載人太空艙成功分離。載人太空艙抵達離地面約107公里處,即國際承認的地球大氣層及太空分界線卡門線(Karman Line)附近。眾人期間曾體驗無重狀態,形容感覺與游泳相似,亦曾透過窗戶回望地球美景,其後安全返回德州地面。

在出發前,貝索斯周一(19日)受訪時指,他對首次太空旅行感到興奮好奇,而非十分緊張,也想知道自己在旅程中會學到甚麼,同時對充分訓練的太空團隊及設備有信心。當談及布蘭森上周搶先前往太空,他試圖淡化與對方的太空之旅競爭,稱其目標是為子孫後代開闢一條通往太空道路。

這趟太空之旅,不只是讓貝索斯一圓太空夢想而已,對他創辦的藍源公司而言,這趟首次載人之旅,日後將可帶來許許多多的潛在客戶與財源,先前藍源開放外界搶標跟貝索斯一起首航的機會,有來自至少143個國家、超過6,000名投標者參與,最後是由富豪德門以2,800萬美元得標,幫其18歲兒子換來「最年輕太空人」的頭銜。

■太空艙平安返回地球降落。
■貝索斯一行人重返地球表面,同行締最年長上太空的芬克走出太空艙開心歡笑。

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