無法與太空站會合 周日返回地球

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無法與太空站會合  周日返回地球
■「CST-100 Starliner」原本預計下周返回地球。

獲美國太空總署(NASA)外判合約的波音(Boeing),今早(周五) 在中佛州加納維爾角空軍基地(Cape Canaveral Air Force Station) 成功發射搭載假人的太空船「CST-100 Starliner」,運送物資和聖誕禮物到國際太空站。但「CST-100 Starliner」成功發射大約半小時後,NASA宣佈太空船未能到達預定軌道,無法與太空站會合,周日(22日)折返地球。

「CST-100 Starliner」成功發射大約半小時後,NASA署長布里登斯廷(Jim Bridenstine)推文表示,太空船因未能到達預定軌道,故無法按照原定計劃於周六與太空站會合。

波音稍後解釋由於太空船上時鐘與地上任務中心時鐘不同步,導致操作失誤,嘗試進入軌道時燃燒太多燃料,要取消與太空站會合的任務。太空部門主管宣佈,太空船會在本周日返回地球,降落在新墨西哥州的白沙導彈靶場(White Sands Missile Range)。

「CST-100 Starliner」原定下周六(28日)才返回地球,如果今次任務成功,最快明年開始正式接載太空人來往地球與國際太空站,結束美國近9年來依賴俄羅斯運送太空人的窘局。

「CST-100 Starliner」於周五早上6時36分,在中佛州甘迺迪太空中心發射,15分鐘後脫離由洛歇馬丁和波音共同研發的「阿特拉斯五型」(Atlas V)運載火箭引擎進入地球軌道。

為配合今次任務,火箭特別裝上了長178厘米的裙腳,減少氣流在連接點產生的聲音。太空船負責運載270公斤補給物資和聖誕禮物到國際太空站,當中大部分是食物。

今次任務其中一個重要目標是,確認「CST-100 Starliner」艙內環境適合搭載太空人。為了模擬載有真人,船艙指揮官位置搭載名為「火箭人蘿西」的假人,假人裝設了多個感應器,探測升空和返回地球時人類在艙內的情況,讓工程師了解太空人或會出現的不良反應。

此外,太空船亦會進行超過300項生物和藥物等測試,其中一個重要目標是以3D繪畫出人類器官在接近地軌道時的模樣。

如果「CST-100 Starliner」今次完成任務,最快明年會開始接送太空人來往國際太空站,結束自2011年以來美國依靠俄羅斯聯盟號(Soyuz)火箭運送太空人的尷尬局面。

美國太空總署(NASA)今年6月時取消禁止平民到國際太空站旅遊的政策,宣佈將於2020年起開放國際太空站作商業用途。NASA將開放太空站作商業用途,每年最多會有兩次短程私人太空任務,每次任務最多可以逗留30日,預計每年有高達12位私人太空員到訪太空站。NASA已與SpaceX及波音簽約,日後會由這兩間公司處理太空旅遊事宜。

美國商用載人計劃除了波音與 ULA 合組的 Starliner 之外,另一個成員就是 SpaceX 了。雖然從來沒有明擺在枱面上的競爭關係,但兩個團隊都希望能成為繼太空穿梭機之後,第一個載人重回太空的美國太空船,順便拿下第一個載人進入太空的商用太空船的頭銜。

然而,雙方在開發過程中都面臨了不少的延誤和失誤,SpaceX 雖然率先在3月完成了無人測試,但隨後載人艙在進行測試中時爆炸全毀,使得 SpaceX 的下一階段測試何時才能進行尚不明朗;而波音一方則是在去年中發生了燃料外洩的事故,使得無人測試延宕至今。

雖然波音好不容易回到了正軌上,但這次的事故不僅讓 Starliner 又再次被延誤,與國際太空站的測試也要再擇日「重考」;何時能載人升空,似乎又再度變得遙遙無期了。

■在今天早上,載着波音 Starliner 太空艙的 Atlas V 火箭於中佛州升空,進行首次的太空無人測試。