病毒演化有極限,疫情趨緩變流感

■Omicron的出現,可能是疫情以來正面的一個轉捩點。

Omicron變種病毒肆虐全球,多國感染數字急升,歐美以至佛州均錄得疫情以來破紀錄的每日確診數,並隨着聖誕及新年等節日攀升。不過有愈來愈多數據指Omicron或較過去的變種致病能力弱,有專家認為這可能會是最後一種需要受到「高度關注」的變種,疫情有趨緩的可能。

彭博新聞報道指,繼周一全球一天新增144萬例確診,打破單日記錄之後,周二全球各地新增病例再度超過100萬大關。

病毒的變種是隨機發生,只要有病毒複製的空間存在,就會有突變的可能。不過,這不會是漫無目的變異,生物的變種都有其意義:生存與繁殖。以病毒而言,變種目的是加快繁殖的速度,還是增加躲避免疫系統的能力,讓自己得以生存。

根據演化理論,即管是新冠病毒,也無法持續演化下去。

英國劍橋大學的病毒及免疫學博士後研究員克里希納(Ben Krishna)認為,這些可以變種的「能力」會有升級至頂的一天。例如斑馬除了斑馬紋外,不會演化出後眼用以躲避獵食者一樣,演化都會有其「極限」。

病毒入侵人體後,免疫系統會依靠生產抗體以中和病毒,亦會透過T細胞殺死受感染的細胞,這都是製造讓新冠病毒變異的壓力。斑馬因其斑紋能讓其更容易擾亂獵食者的視線,讓其容易躲避獵食者追殺,成功繁衍下去。

觀察新冠病毒的變異系譜,會發現其變異大部分集中在其觸突蛋白。病毒可以透過演化,改變其觸突蛋白,讓其更容易與細胞的ACE2表面蛋白結合的能力。這可讓病毒更容易入侵人體細胞,也更能抵禦抗體中和的可能。

受感染的細胞依然會被T細胞所殺死,這一點不會因病毒變異而改變,輝瑞的研究證實了這一點。

病毒的觸突蛋白終會有其演化的「極限」,它不可能演化出冠狀病毒以外的東西。免疫系統認識病毒亦不會只靠觸突蛋白,人類仍然可以依靠接種疫苗或感染真正的病毒後,獲得抵禦新變種的免疫力。儘管新變種可能會被突破免疫屏障,但引致重症的機會大為減少。

這代表未來新冠病毒的演化,相信只會繼續集中在改變其觸突蛋白,讓其更易與細胞的ACE2表面蛋白結合,更能抵禦抗體中和的可能,但也僅止於此。當人類已適應了這種病毒,其傳播能力的改變不會再大大增加死亡人數,其致病及引致重症的風險亦會降至一個可接受水平。

這就會有如季節性流感一樣,每個冬天都可能會有一次的「新冠肺炎潮」,但每年出現的新病毒不一定比過去的變種更強,只是「有足夠的變異」,讓免疫系統的防禦無法識別,導致感染浪潮。例如會引起普通感冒的冠狀病毒229E,就是最好的例子。

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