Katherine Johnson成就人類首次登月任務

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Katherine Johnson成就人類首次登月任務
■凱瑟琳為太空飛行計劃作重大貢獻;她的故事獲改編成電影,講述3名黑人女數學家在美國太空總署的貢獻。

曾獲奧斯卡金像獎最佳影片提名的《NASA無名英雌》(Hidden Figures),描述美國太空總署(NASA)三名非裔女性數學家與物理學家的故事,當中第一女主角原型、女性數學家凱瑟琳.約翰遜(Katherine Johnson)周一(24日)過世,享嵩壽101歲,消息由NASA署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)在Twitter公佈。

凱瑟琳1918年出生於西維珍尼亞州,從小對數學天賦異稟,亦喜愛數學,14歲即高中畢業,之後獲得西維珍尼亞州大學數學和法語學士學位,成為一名教師,1953年進入美國太空總署(NASA)前身、美國國家航空諮詢委員會(National Advisory Committee for Aeronautics)工作。凱瑟琳憶述,「那裡每個人都在做研究,你有一個任務,然後就此努力不懈。」

身為非裔和女性,凱瑟琳面對更多種族歧視和性別歧視;當她要求參加簡報會議時,男性職員往往表示「女生通常不會參加」,莊遜反問「法律有規定不行嗎?」,答案是沒有,才爭取到主管同意參加會議。

凱瑟琳在NASA的朗利研究中心(Langley Research Center)工作,協助第一批美國太空人上太空,手動計算首次載人的太空船「友誼7號(Friendship 7)」發射軌道;1962年,格倫(John Glenn)乘坐友誼7號完成繞行地球任務前,要求NASA打電話給凱瑟琳,確認數據正確,才安心出發。

凱瑟琳在第一次登月計劃、太空穿梭機計劃等亦有份計算數據;她的故事被拍為電影《NASA無名英雌》(Hidden Figures),2017年獲奧斯卡最佳影片提名,同年NASA以她之名為一間計算研究機構命名。

2015年,凱瑟琳獲時任總統奧巴馬授予總統自由勳章(Presidential Medal of Freedom),此為美國最高平民榮譽象徵。奧巴馬表示,凱瑟琳在NASA工作的33年間,「是一位打破種族和性別障礙的先鋒,讓世世代代的年輕人知道,每個人都能在數學和科學方面超越天際,到達外星。」

「人肉電腦」靠紙筆計算軌道

凱瑟琳生於美國實行種族隔離政策的時代,但擁有非凡數學頭腦的她不但完成大學學位,更不屈服於壓力,在NASA締造出一番功業,順利將「阿波羅11號」送上月球,成就了人類第一次登月任務,更在同儕間贏得「人肉電腦」的美譽。

凱瑟琳具有非凡數學頭腦,自小迷戀數學,逐漸顯露天賦,在那個「非裔美國人若能夠讀書,通常讀到八年級便輟學的時代」,不但獲准跳班,進入大學後更一口氣修畢所有數學課程,18歲便完成大學學位。

1953年凱瑟琳獲得國家航空諮詢委員會(NACA,NASA前身)青睞,負責為首個載人太空飛行計劃「水星計劃」計算軌道。她在國家航空諮詢委員會及太空總署工作33年,單憑紙筆計算拋物線軌道、繞地球或繞月球飛行軌道,她的超凡數學頭腦在同事間贏得「人肉電腦」稱號。即使NASA後來開始使用電腦,太空人格倫於1962年即將進行美國首個進入地球軌道的任務前,也親自要求讓凱瑟琳人手核對第一部超級電腦計算出來的軌道數字。

凱瑟琳最初加入NASA時,仍受制於種族規範,只能使用有色人種專屬的工作空間、飯堂和洗手間,「我知道歧視就在那裏,但我選擇不理會」。她謹記着父親要不亢不卑的教誨,「我不覺得自己低人一等,從來沒有。我與其他人一樣能幹,但我不比他們好」。

這股信念驅使她打破種族隔離的壁壘和性別歧視,有一次當她要求參加簡報會議時,男性職員往往表示「女生通常不會參加」,她反問「法律有規定不行嗎?」,終於爭取到主管同意參加會議。

一生偉大成就拍成勵志電影

凱瑟琳與另外兩名黑人女性在美國太空總署的勵志故事,最後拍成電影《NASA無名英雌》(Hidden Figures),電影曾獲奧斯卡金像獎最佳影片提名。片中飾演凱瑟琳的演員泰拉姬漢森(Taraji P. Henson)得知死訊後,在Instagram向這位「英雌」作最後致敬,「因為你的努力,每個地方的小女孩都可擁有夢想!」

影評網站Rotten Tomatoes形容《NASA無名英雌》以感動、愉悅的方式,描述美國歷史上這段被忽視的貢獻。泰拉姬漢森獲悉凱瑟琳的死訊後,在Instagram向她作致敬,「感謝皇后凱瑟琳與世界分享你智慧、優雅及美麗的一面!因為你的努力,每個地方的小女孩都可擁有夢想! 你遺下來的東西將永存!你的努力令我們可以飛!我對曾經演活你的人生感到榮幸」。

NASA署長布萊登斯坦公佈凱瑟琳死訊時,讚揚她「為我們國家開闊了窺探太空的窗口,她的偉大成就也為女性和有色人種,打開人類探索太空工作上的機會之門」。NASA曾為她撰寫傳記,內容結尾寫著「如果沒有妳,NASA今天不會是這樣」。

■撰文:林宜萱

■凱瑟琳只靠紙筆計算軌道,準確程度有如電腦。
■凱瑟琳(Taraji P. Henson飾,圖)以人手核對第一部超級電腦計算出來的軌道數字。
■凱瑟琳與《NASA無名英雌》演員群於2017年奧斯卡金像獎會場。
■2015年凱瑟琳獲時任總統奧巴馬授予總統自由勳章。