Omicron之後是什麼?新冠疫情未完新變種仍需警覺

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Omicron之後是什麼?新冠疫情未完新變種仍需警覺
■美國已解除防疫限制,室內也無需強制戴口罩。

新冠肺炎在多國的疫情趨緩,陸續解除防疫限制。但有專家警告仍會有新的變種病毒出現,在無預警下大幅傳播成為新的疫情。新的變種會如何出現?而這會帶來多大的威脅?

細胞在自我複製時,都可能出現錯誤,病毒也一樣。在打噴嚏或咳出的病毒,也有可能與最初吸入的病毒有些許不同——但不是所有變種都有意義,絕大部分的變種對病毒沒有增強甚至會減弱其傳播或致病力,只有少部分才能成功跳出並造成新的疫情。

而這也是由原版的新冠病毒,從Alpha、Beta、Delta、 一直變種到今天Omicron的原因。但Omicron與過去的病毒有所分別,儘管它是出現在Delta之後,但Omicron不是從Delta變種演變而來。

芝加哥大學流行病專家科比(Sarah Cobey)表示,隨着時間數百次感染的過程,病毒會在進化樹上離它們的祖先愈來愈遠。不過演變是有跡可尋,在Delta或以前的變種病毒,都是只有10至20種的突變,並累積了免疫逃逸的能力。然而Omicron則有37個突變,而且變化與過去的各種變種不同,它的出現讓所有科學家大吃一驚。

病毒的變種除了突變,也可以透過「雜交」而成。例如現已證實了Omicron與Delta混合體的病毒感染個案,兩種不同病毒互相交換基因。不過目前未有證據顯示這種「Deltacron」的變種會特別容易傳播或致病,這只是一種病毒變異的方法。

另一種變異方法,可能是Omicron的變種來源:Omicron最初發現來自南非,目前其中一個假說,是新冠病毒的一個變種在2020年初期從人類傳染給動物。病毒在動物身上出現變種,再回來感染人類,造成爆發。因為人類個體與生活環境與動物截然不同,病毒的演變亦可能截然不同。

科學家已發現Omicron感染動物的例子,例如美國的白尾鹿。白尾鹿在美國部分城市常見,也會走進民居生活的地方。科學家擔憂這會成為計時炸彈,新冠病毒在鹿群繁殖並出現變異,並在哪天再次感染人類,造成新的疫情。

這種變異是危險的,儘管病毒在演化過程中都有一種傾向,隨着免疫逃逸的能力升級,病毒愈容易傳播,但威力會下降。然而當病毒成為人畜共患病,這將變得不可預測。