SpaceX中佛州成功發射重型火箭

甘迺迪太空中心發射 推進器完美返回地面

■SpaceX周四第二次發射超大型火箭「獵鷹重型」,開展首個商業任務,並首次順利回收全部3個推進器。

美國太空探索科技公司(SpaceX)於周四(11日)下午6時,在中佛州甘迺迪太空中心發射「獵鷹重型」(Falcon Heavy)火箭上太空,3個核心推進器全部成功返回地面着陸,完美地進行首次商業發射,創造歷史。

今次是「獵鷹重型」經改良後首次升空,SpaceX行政總裁馬斯克(Elon Musk)事前表現謹慎,表示回收過程有可能出錯,但任務最終一切順利,衛星亦進入正確軌道,他之後在社交網上載3張回收推進器的照片,寫道:「獵鷹已經着陸了。」(The Falcons have landed,圖左)

美國太空總署(NASA)也恭賀SpaceX順利發射和回收「獵鷹重型」火箭,並指會繼續支持逐漸增長的商業太空經濟。美國重返太空計劃下步目標為2024年再次登陸月球,屆時亦將依靠「獵鷹重型」火箭。

SpaceX計劃於今年後期,以「獵鷹重型」火箭為美國空軍執行下一次升空,新任務有可能使用今次回收而來的推進器。

這次為「獵鷹重型」第二次發射,也是首次商業發射。周四下午6時,火箭搭載了沙地阿拉伯6噸重的通信衛星Arabsat-6A,將它送進離地球2.3萬哩的軌道。該衛星用來為中東和北非地區提供電視、網絡和手機信號服務,是沙地阿拉伯6.5億美元的衛星合約(全部由SpaceX及Lockheed Martin包攬)當中一項。

■民眾在附近海灘見證「獵鷹重型」兩個側推進器安全返回地面。

「獵鷹重型」的兩個側推進器 (first-stage boosters),在發射了7分50秒後,在中佛州卡納維拉爾角(Cape Canaveral)着陸場LZ-1和LZ-2着陸區降落,數以萬計在附近觀賞盛事的群眾熱烈歡呼;至10分25秒,中央推進器 (Core booster) 平穩地於離岸數百英哩外的大西洋海上平台「Of Course I Still Love You」上着陸。

SpaceX上次發射火箭時,只能成功回收首兩個推進器。

全球運載能力最強火箭

獵鷹重型火箭是獵鷹9號火箭的升級版,由3個獵鷹9號內核組成,價值9,000萬元,全部27支火箭引擎發射時推力逾2,500噸,可攜帶約7噸的貨物到地球低軌道,是現今全球運載能力最強的火箭。

SpaceX去年首次試射「獵鷹重型」,由於風險高,故只搭載一部舊的桃紅色Tesla跑車,車上有一個穿太空衣的假人。任務是將那部車送進火星橢圓軌道,一路上循環播放已故歌手David Bowie名曲《Space Oddity》。

當時馬斯克表示:「這可能是我所見過最令人興奮的事情了,讓我相信再瘋狂的事情亦可以變為現實。」

下一次載台灣衛星升空

SpaceX正與波音(Boeing)和洛歇馬丁(Lockheed Martin)投資的聯合發射聯盟公司(United Launch Alliance)以及亞馬遜(Amazon)創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)旗下的藍色起源(Blue Origin)爭奪太空商業合約。

美國空軍在2018年以1.3億元委託SpaceX發射機密的軍用衛星,並在2019年2月以2.97億元「追加」3個任務訂單。 據了解,它下一次任務是搭載台灣的福七號衛星升空。

■撰文:李碧嘉